Ομάδα ερευνητών του Πανεπιστημίου της Καλιφόρνιας εμπνεύστηκαν από την ίδια τη φύση για την ανάπτυξη 3D εκτυπωμένων υλικών που θα μπορούσαν να βοηθήσουν αποτελεσματικά στον καθαρισμό των πετρελαιοκηλίδων. Για την επίτευξη του σκοπού τους, χρησιμοποίησαν την τρισδιάστατη εκτύπωση για να δημιουργήσουν τη σύνθεση των μικροδομών των πλωτών φύλλων ενός είδους φτέρης. Η Salvinia molesta είναι ένα είδος υδρόβιας φτέρης που αναπτύσσεται στα ποτάμια της Βραζιλίας. Τα φύλλα του φυτού αποτελούνται από μοναδικές προεξοχές, τις οποίες οι ερευνητές παρομοιάζουν με σχηματισμούς «τύπου αυγού». Οι συγκεκριμένες δομές τους προσδίδουν υπερ-υδρόφοβες ιδιότητες. Χαρακτηρίζονται δηλαδή από την αυξημένη ικανότητα να απωθούν το νερό αποτελεσματικά.

3D εκτυπωμένες μικροδομές, θα μπορούσαν να καθαρίσουν τους ωκεανούς, μετά από εμφάνιση πετρελαιοκηλίδων amazon ciat 2

«Με βάση τις έρευνες που έχω πραγματοποιήσει για να κατανοήσω όσο γίνεται καλύτερα τις ιδιότητες του φυτού Salvinia molesta, έχω καταλήξει στο γεγονός πως η επιφάνεια του φυτού είναι υπερ – υδρόφοβη επειδή ζει επάνω στο νερό. Χρειάζεται αέρα για να επιβιώσει, οπότε αν δεν χαρακτηριζόταν από την άριστη πλευστότητά του, απλά θα βυθιζόταν και θα πέθαινε», εξήγησε ο Yang Yang, μεταδιδακτορικός ερευνητής που συνεργάζεται με τον αναπληρωτή καθηγητή Yong Chen για το καινοτόμο αυτό έργο. Η ερευνητική ομάδα πίστεψε πως αν κατάφερναν να αναδημιουργήσουν τις περίπλοκες μικρο – δομές των φύλλων της φτέρης, θα μπορούσαν να κατασκευάσουν υλικά με δυνατότητα να διαχωρίζουν το πετρέλαιο από το νερό. Μια τέτοια πρακτική θα μπορούσε να έχει θετικό αντίκτυπο στην αποτελεσματική αντιμετώπιση ανθρωπογενών καταστροφών, όπως είναι οι πετρελαιοκηλίδες. Σύμμαχος στην υλοποίηση του εγχειρήματος, η τεχνολογία της 3D εκτύπωσης.

3D εκτυπωμένες μικροδομές, θα μπορούσαν να καθαρίσουν τους ωκεανούς, μετά από εμφάνιση πετρελαιοκηλίδων leaf inspired 3d printed microstructure could help clean oceans after oil spills 2

Μέχρι στιγμής, η ομάδα έχει καταφέρει με τη χρήση 3D εκτυπωτή να δημιουργήσει ένα πρωτότυπο του υλικού απορρόφησης πετρελαίου. Οι τωρινές τεχνικές διαχωρισμού σε περίπτωσης ατυχήματος με έκχυση πετρελαίου στα θαλάσσια ύδατα, πραγματοποιείται με μηχανικό τρόπο. Κάτι τέτοιο όμως έχει ιδιαίτερα μεγάλο χρηματικό κόστος. «Προσπαθήσαμε να δημιουργήσουμε μια λειτουργική επιφανειακή δομή που θα μπορούσε να διαχωρίσει αποτελεσματικά το πετρέλαιο από το νερό, μειώνοντας αρκετά το χρηματικό κόστος όσον αφορά την ολοκλήρωση μιας επιχείρησης καθαρισμού.», ανέφερε ο Chen.