Ερευνητές από την École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL) της Ελβετίας, χρησιμοποίησαν  την τεχνολογία της 3D εκτύπωσης για να αναπτύξουν το Envirobot, ένα αρθρωτό ρομπότ που μοιάζει με χέλι και μπορεί κολυμπώντας να συλλέξει περιβαλλοντικά δεδομένα, στέλνοντάς τα εξ αποστάσεως στους ερευνητές, σε πραγματικό χρόνο. Το σώμα του αποτελείται κυρίως από πλαστικά ανακυκλωμένα εξαρτήματα και η μορφή του μοιάζει κατά κάποιο τρόπο απόκοσμη, λες και ήρθε από έναν άλλο, μετα – αποκαλυπτικό κόσμο. Είναι εξοπλισμένο κατάλληλα με τους απαραίτητους αισθητήρες για να μπορεί να ανιχνεύει και να αναλύει επί τόπου τυχόν ρυπογόνες ουσίες, ενημερώνοντας άμεσα το επίγειο κέντρο ελέγχου του, προκειμένου να ληφθούν στην πορεία τα απαραίτητα μέτρα αντιρύπανσης της περιοχής.

Aρθρωτό, 3D εκτυπωμένο ρομπότ, κολυμπά και εντοπίζει τη ρύπανση των υδάτων. epfl 3d printed envirobot modular robot swims eel detects water pollution 3

Για να επιτύχουν την αδιαβροχοποίησή του, χρησιμοποιήθηκε 3D εκτυπώσιμη εποξική ρητίνη. Με τον τρόπο αυτό εξαλείφθηκε ο κίνδυνος της πιθανής εισροής υδάτων στο εσωτερικό του, καθώς τα περισσότερα αντικείμενα που έχουν σαν πρώτη ύλη τα κοινά νήματα, έχουν πορώδεις επιφάνειες. Το πρόγραμμα Envirobot, έχει ξεκινήσει εδώ και περίπου δύο χρόνια, χρηματοδοτούμενο στο πλαίσιο του εγχειρήματος Swiss Nano-Tera. Είναι τόσο επιτυχημένο που ήδη η ερευνητική ομάδα με έδρα τη Λωζάνη στοχεύει να σχεδιάσει και να κατασκευάσει την επόμενη αναβαθμισμένη εκδοχή του. Το νέο μοντέλο envirobot αναμένεται να χαρακτηριστεί από σημαντικές καινοτομίες όπως είναι η δυνατότητα της αφαίρεσης και της προσαρμογής αισθητήρων και εξαρτημάτων ανάλογα πάντα με την περίσταση.

Aρθρωτό, 3D εκτυπωμένο ρομπότ, κολυμπά και εντοπίζει τη ρύπανση των υδάτων. epfl 3d printed envirobot modular robot swims eel detects water pollution 2

Με τον τρόπο αυτό οι ερευνητές θα έχουν τη δυνατότητα  να αξιολογήσουν με πιο αποτελεσματικό τρόπο τα δεδομένα σχετικά με τη ρύπανση των υδάτων, σε θάλασσες και λίμνες. Επίσης, η νέα εκδοχή του φιλικού προς το περιβάλλον ρομπότ, θα μπορεί να κινηθεί σε μια προκαθορισμένη διαδρομή, εφόσον έχει ενεργοποιηθεί η λειτουργία της αυτόματης πλοήγησης, ελέγχοντας συγκεκριμένα σημεία στα οποία έχει προηγηθεί κάποιο ατύχημα που έχει σαν αποτέλεσμα τη διαρροή ρυπογόνων για το περιβάλλον ουσιών. Οι ερευνητές είναι αισιόδοξοι πως μια μέρα, κάποιο μελλοντικό envirobot θα μπορεί ακόμη και να κινηθεί υποβρυχίως, ένα χαρακτηριστικό που θα του επέτρεπε να συλλέξει δεδομένα σε μια εντελώς νέα βάση, καθώς αρκετές βλαβερές ουσίες εντοπίζονται κάτω από την επιφάνεια των υδάτων.