Οι 3D εκτυπωτές είναι εδώ… και υπάρχουν πολλοί τρόποι με τους οποίους θα μπορούσαν να φανούν χρήσιμοι σε κάποιον ιδιώτη ή επαγγελματία. Αρκεί ωστόσο, να γνωρίζουμε τα χαρακτηριστικά των διάφορων τύπων 3D εκτυπωτών, προκειμένου να επιλέξουμε τον καταλληλότερο. Ο λόγος για τον οποίο θα αποκτήσουμε έναν 3D εκτυπωτή οδηγεί από μόνος του στην ερώτηση: Τι χαρακτηριστικά θέλω να έχουν οι εκτυπώσεις μου; Παρακάτω θα δείτε τις δυνατότητες που υπάρχουν από εκτυπωτές χαμηλού κόστους των τεχνολογιών της Εναπόθεσης Τηγμένου Υλικού (FDM) ή της Στερεολιθογραφίας ή και Layer Plastic Deposition (LPD).

Πόσο μεγάλα είναι τα αντικείμενα που σκοπεύετε να  κατασκευάζετε;
Βεβαιωθείτε ότι η περιοχή εκτύπωσης είναι αρκετά μεγάλη για τα αντικείμενα που θέλετε να παράγετε. Στα χαρακτηριστικά των 3D εκτυπωτών χαρακτηρίζεται ως μέγεθος εκτύπωσης ή ωφέλιμος όγκος εκτύπωσης και αναφέρεται με τις τρεις διαστάσεις του μεγαλύτερου αντικειμένου που μπορεί να εκτυπωθεί στο συγκεκριμένο μηχάνημα. Στους σημερινούς 3D εκτυπωτές τα μεγέθη αυτά κυμαίνονται από 200mm έως 300mm για κάθε πλευρά της βάσης η οποία δεν είναι απαραίτητα τετράγωνη. Το μέγιστο ύψος μπορεί να κυμαίνεται από 180mm έως 200mm και τελικά η περιοχή εκτύπωσης (πλάτος*βάθος*ύψος) δεν έχει απαραίτητα σχήμα κύβου. Οπότε καταγράψτε τα πιθανά αντικείμενα προς εκτύπωση, προσπαθήστε να μετρήσετε τους όγκους τους και στη συνέχεια βρείτε το μηχάνημα που έχει αρκετά μεγάλη περιοχή εκτύπωσης.

Τι υλικά πρόκειται να χειρίζεστε;
3D-printer-many-material  Πώς να επιλέξετε 3D εκτυπωτή 3D printer many material final1
Η πλειονότητα των 3d-εκτυπωτών γραφείου χρησιμοποιούν την τεχνολογία FDM, στην οποία η πρώτη ύλη έρχεται σε μορφή καλωδίου, λιώνει, αποτίθεται και στερεοποιείται ώστε να σχηματίσει το τελικό αντικείμενο. Τα δύο πιο κοινά υλικά είναι με διαφορά το ABS (acrylonitrile butadiene styrene) και το PLA (poly-lactic acid). Τα δύο αυτά υλικά έχουν κάποιες μικροδιαφορές στις ιδιότητες τους. Για παράδειγμα το ABS είναι πιο ελαστικό από το PLA και λιώνει σε υψηλότερες θερμοκρασίες, εκλύει όμως οσμή κατά την επεξεργασία του και χρειάζεται προθέρμανση της πλατφόρμας εκτύπωσης. Το PLA έχει πιο φίνα υφή αλλά είναι λιγότερο ανθεκτικό.

Σε τι επιφάνεια θα ξεκινάτε τις εκτυπώσεις;
Η πλατφόρμα εκτύπωσης (η επιφάνεια πάνω στην οποία γίνεται η εκτύπωση) μπορεί να μοιάζει ασήμαντη σε κάποιον αρχάριο, μπορεί όμως να αποδειχτεί πολύ κρίσιμη στην πράξη. Μια καλή πλατφόρμα θα εξασφαλίσει τη σταθερότητα της εκτύπωσης και θα επιτρέψει την εύκολη αποκόλληση του αντικειμένου μετά την ολοκλήρωση της διαδικασίας.  

Τι ευχέρειες συνδεσιμότητας / μεταφοράς αρχείων απαιτείται;
Με τους περισσότερους 3d εκτυπωτές η εκκίνηση της εκτύπωσης γίνεται από τον Η/Υ μέσω μια σύνδεσης USB. Μερικά μηχανήματα διαθέτουν μια εσωτερική δική τους μνήμη ώστε να αποθηκεύουν τα δεδομένα της τρέχουσας εργασίας εκτύπωσης για να μπορούν να συνεχίσουν την εκτύπωση ακόμα και αν διακοπεί η σύνδεση με τον υπολογιστή. Κάποια μηχανήματα μπορεί να διαθέτουν και δυνατότητα ασύρματης σύνδεσης, αλλά εκεί οι ταχύτητες μεταφοράς δεδομένων είναι μικρότερες. Οι περισσότεροι εκτυπωτές έχουν και υποδοχή για κάρτα μνήμης SD από την οποία μπορούμε να φορτώσουμε το αρχείο και να το εκτυπώσουμε χρησιμοποιώντας τα κουμπιά και την οθόνη που βρίσκεται πάνω στο 3d εκτυπωτή.

Θέλετε ανοιχτό ή κλειστό πλαίσιο;
Υπάρχουν 3D εκτυπωτές που περικλείονται από τοιχώματα, πιθανώς με μία πορτούλα ή κάποιο αφαιρούμενο καπάκι αλλά υπάρχουν και κάποιοι 3D εκτυπωτές που δεν εσωκλείονται κάπου. Το πλεονέκτημα με τους «ανοιχτούς» εκτυπωτές είναι ότι υπάρχει πιο άνετη οπτική επαφή με τη διαδικασία και το αντικείμενο της 3D-εκτύπωσης. Αντιθέτως, ένας 3D printer κλειστού τύπου παρέχει μεγαλύτερη ασφάλεια και για τους χρήστες και για τη διαδικασία, παρέχει ηχομόνωση και ενδείκνυται όταν η πρώτη ύλη είναι το ABS.

3D-Printer-Zortrax-03  Πώς να επιλέξετε 3D εκτυπωτή 3D Printer Zortrax 03prusa-i3-hephestos-blue  Πώς να επιλέξετε 3D εκτυπωτή prusa i3 hephestos blue

Μήπως θέλετε να εκτυπώνετε σε δύο (ή και περισσότερα) χρώματα;   
Κάποιοι 3D εκτυπωτές κάνοντας χρήση πολλαπλών ακροφισίων μπορούν να εξάγουν αντικείμενα σε δύο ή περισσότερα χρώματα. Κάθε ακροφύσιο τροφοδοτείται με υλικό διαφορετικού χρώματος. Δε γίνεται μίξη των χρωμάτων, ωστόσο υπάρχει ήδη μια αρκετά μεγάλη γκάμα διαθέσιμων χρωμάτων.

Πόσο υψηλή ανάλυση χρειάζεστε;
Ένας 3D εκτυπωτής απλώνει στρώματα λιωμένου υλικού σύμφωνα με οδηγίες που παίρνει από κάποιο ψηφιακό αρχείο, ώστε να σχηματιστεί το τελικό αντικείμενο. Για την εκτύπωση 3D, η ανάλυση ισοδυναμεί με το πάχος/ύψος του κάθε στρώματος. Η ανάλυση αυτή μετριέται σε microns και κάθε micron είναι 0,001mm, άρα όσο πιο μικρό είναι αυτό το μέγεθος τόσο υψηλότερη είναι η ανάλυση και τόσο καλύτερα αποδίδονται οι λεπτομέρειες στο αντικείμενο. Αυτό βέβαια έχει το αντίστοιχο κόστος στον χρόνο ολοκλήρωσης της διαδικασίας. Σήμερα οι εκτυπωτές που πωλούνται έχουν διάφορα επίπεδα ανάλυσης στις οποίες μπορούν να εκτυπώσουν, από 50 microns μέχρι και 800+ microns.