Για πρώτη φορά στην ιστορία δημιουργήθηκε το πρώτο αντικείμενο στο διάστημα με τη βοήθεια της τεχνολογίας της 3D εκτύπωσης. Η πρωτοποριακή αυτή δημιουργία έγινε με έναν εκτυπωτή 3D ο οποίος εχει εγκατασταθεί στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό (ISS) και το πρώτο πράγμα που εκτυπώθηκε ήταν ένα ανταλλακτικό  για το ίδιο το μηχάνημα, μια πρόσοψη για την κεφαλή εκτύπωσης του.

MIS_FlightTestZeroG2  Το πρώτο 3D εκτυπωμένο αντικείμενο στο διάστημα MIS FlightTestZeroG2

Ο συγκεκριμένος 3D εκτυπωτής λειτουργεί σε ένα τελείως διαφορετικό περιβάλλον απ’ ότι είχαμε συνηθίσει μέχρι τώρα και το ξεχωριστό αυτό περιβάλλον είναι οι συνθήκες μηδενικής βαρύτητας. Η εγκατάστασή του έγινε με σκοπό οι ίδιοι οι αστροναύτες να μπορούν να εκτυπώσουν αμέσως τα αντικείμενα που ενδεχομένως κάποια στιγμή θα χρειαστούν, πράγμα που σημαίνει ότι θα είναι λιγότερο εξαρτημένοι από τους “γήινους” ανεφοδιασμούς. Κάτι τέτοιο θα οδηγούσε σε δραματική μείωση του κόστους μεταφοράς και μεγάλη εξοικονόμηση χρημάτων.

maxresdefault  Το πρώτο 3D εκτυπωμένο αντικείμενο στο διάστημα maxresdefaultΤο παραπάνω εγχείρημα είναι επί του παρόντος σε δοκιμαστική φάση και οι αστροναύτες θα κάνουν στο μέλλον αρκετές δοκιμές με διάφορα 3D εκτυπωμένα αντικείμενα, ανταλλακτικά και εργαλεία. Στη συνέχεια θα τα στείλουν πίσω για να μπορέσουν οι επιστήμονες να συγκρίνουν την ποιότητα των 3D εκτυπώσεων  με τα αντίστοιχα  που έχουν εκτυπωθεί  σε “γήινες συνθήκες”.

Έτσι, μεταξύ άλλων, θα εξετάσουν την ευελιξία και την αντοχή τους, για να μπορέσουν να διαπιστώσουν αν ο 3D εκτυπωτής λειτουργεί με τον ίδιο ή με διαφορετικό τρόπο σε ένα περιβάλλον μηδενικής βαρύτητας. Να διαπιστώσουν αν τα εκτυπωμένα σε μηδενική βαρύτητα αντικείμενα έχουν αντοχή στον χρόνο και ανθεκτικότητα σε “σκληρή” χρήση, ώστε η μακροχρόνια διαμονή του ανθρώπου στο διάστημα να εξαρτάται όσο γίνεται λιγότερο από τους ανεφοδιασμούς της γης.

made-in-space-ratchet-wrench  Το πρώτο 3D εκτυπωμένο αντικείμενο στο διάστημα made in space ratchet wrenchΤα αποτελέσματα αυτού του “πειράματος” θα χρησιμεύσουν ως εφαλτήριο για τις σημαντικές μελλοντικές δυνατότητες που θα μας δώσει η 3D εκτύπωση σε συνθήκες μηδενικής βαρύτητας. Δυνατότητες τέτοιες, που  θα επιτρέψουν τη σημαντική μείωση των ανταλλακτικών και κατ’ επέκταση της μάζας και του βάρους του φορτίου σε ένα διαστημικό σκάφος, κάτι το οποίο θα αλλάξει τα δεδομένα των αποστολών εξερεύνησης προς το καλύτερο.