Ερευνητές του M.I.T. (από το εργαστήριο Επιστήμης των Υπολογιστών και Τεχνητής Νοημοσύνης)  ανέπτυξαν μια νέα μέθοδο για τη 3D εκτύπωση μαλακών υλικών, ώστε να ελέγχεται η ικανότητα (του υλικού) απόσβεσης κραδασμών. Με τα υλικά αυτά θα μπορέσει να αυξηθεί η αντοχή 3D εκτυπωμένων αντικειμένων όπως drones, κινητά τηλέφωνα και άλλες φορητές συσκευές.

3d-absorbing-material_2  Νέα υλικά απορρόφησης κραδασμών για τη 3d εκτύπωση πιο ανθεκτικών robots και drones 3d absorbing material 2

Τα υλικά απορρόφησης κραδασμών έχουν χρήσεις σε μια ποικιλία εφαρμογών, από αθλητικό εξοπλισμό έως και σε robots. Οι κατασκευαστές χρησιμοποιούν ελαφρά και ελαστικά υλικά σε όποιο αντικείμενο θέλουν να προστατέψουν (το εξωτερικό ή το εσωτερικό του), έτσι ώστε να το κάνουν κατάλληλο για ένα σύνολο εργασιών. Μέχρι τώρα, πάντως, τα περισσότερα υλικά ή συσκευές απορρόφησης κραδασμών έχουν δημιουργηθεί χρησιμοποιώντας πρότυπες διαδικασίες παρασκευής όπως «χύτευση με έγχυση». Και ενώ η «χύτευση με έγχυση» κρατά χαμηλά το κόστος των υλικών αυτών, η διαδικασία παρέχει περιορισμένη ευελιξία : ένα υλικό που απορροφά τους κραδασμούς έχει ένα δεδομένο επίπεδο ελαστικότητας και η ελαστικότητα αυτή στην πράξη ίσως να μην είναι η καλύτερη.

Τα ιξώδη ελαστικά, όπως το καουτσούκ και το πλαστικό, υλικά που έχουν ιδιότητες και σαν στερεά και σαν υγρά, χρησιμοποιούνται συχνά για την απορρόφηση κραδασμών. Ενώ όμως τα υλικά αυτά είναι φθηνά και τα βρίσκουμε εύκολα, δεν είναι και τόσο προσαρμόσιμα, καθώς το επίπεδο της ακαμψίας και ελαστικότητας είναι δεδομένο. Προκειμένου να δημιουργήσουν μια πιο εξατομικευμένη λύση, μια ομάδα ερευνητών διαπίστωσε ότι η 3D-εκτύπωση θα μπορούσε να χρησιμοποιηθεί για κατασκευές με ρύθμιση στις ιδιότητες απορρόφησης κραδασμών του υλικού, παρέχοντας συγκεκριμένα επίπεδα απόσβεσης για συγκεκριμένες εφαρμογές.

3d-absorbing-material_1  Νέα υλικά απορρόφησης κραδασμών για τη 3d εκτύπωση πιο ανθεκτικών robots και drones 3d absorbing material 1

Οι ερευνητές του MIT διαπίστωσαν ότι η τεχνική τους για ένα «ρυθμιζόμενο ιξώδες ελαστικό» θα μπορούσε να εφαρμοστεί σε διάφορα αντικείμενα. Υπήρχε όμως κι ένα συγκεκριμένο αντικείμενο στο οποίο ήθελαν να εφαρμοστεί η τεχνική αυτή. Ήταν ένα ασυνήθιστο ρομπότ σε σχήμα κύβου το οποίο κινείται με τη χρήση μεταλλικών δακτυλίων χρησιμοποιώντας τους σαν καγκουρό. Με τη βοήθεια ενός 3D εκτυπωτή, οι ερευνητές συνδύασαν ένα στερεό, ένα υγρό, και ένα λάστιχο (Stratasys TangoBlack) για να δημιουργήσουν ένα 3D εκτυπωμένο εξωτερικό στρώμα για το ρομπότ το οποίο μειώνει την αναπήδηση και ως εκ τούτου μειώνει τον κίνδυνο βλάβης των εξαρτημάτων εσωτερικά (μοτέρ, μπαταρία, αισθητήρες).

Το 3D εκτυπωμένο περίβλημα που αναπτύχθηκε για το ρομπότ-κύβο βοήθησε να προσγειωθεί με τέσσερις φορές μεγαλύτερη ακρίβεια, παρουσιάζει αρκετή ευελιξία για τη μείωση των κραδασμών, αλλά όχι τόσο πολύ ώστε το ρομπότ να αναπηδά ανεξέλεγκτα. Με ρύθμιση της αναλογίας του υγρού, όμως, οι ερευνητές μπορούν να κάνουν το υλικό περισσότερο ή λιγότερο ελαστικό. Η επιτυχία των δοκιμών έχει οδηγήσει τους ερευνητές να πιστεύουν ότι η τεχνολογία θα μπορούσε να χρησιμοποιηθεί για τη μείωση των βλαβών σε drones, όπως αυτά που χρησιμοποιούνται από την Google και την Amazon, καθώς και για κομμάτια για την απορρόφηση κραδασμών σε παπούτσια για τρέξιμο και κράνη μηχανής. Στην περίπτωση του κράνους, για παράδειγμα, ορισμένα μέρη θα μπορούσαν να φτιαχτούν με 3D-εκτυπωτή εκ των υστέρων, ώστε να ταιριάζουν ακριβώς στον χρήστη και τις ανάγκες που επιθυμεί να καλύψει.